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Investigadora chilena Andrea Calixto fue elegida representante de América Latina en organización científica mundial

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La subdirectora del Instituto Milenio CINV integrará la mesa directiva del WormBoard, organismo que agrupa a laboratorios de los cinco continentes. La entidad convoca a científicos que utilizan como modelo el C. Elegans, un tipo de gusano que ha contribuido a la obtención de tres Premios Nobel. Se trata de la segunda académica del Centro Interdisciplinario de Neurociencia de la Universidad de Valparaíso recientemente designada en cargos de liderazgo de organismos científicos internacionales, tras Kathleen Whitlock, como la primera presidenta latinoamericana de la International Zebrafish Society (IZFS).

Publicado en El Mostrador el 02 de julio de 2021

La investigadora chilena Andrea Calixto, subdirectora del Centro Interdisciplinario de Neurociencia de la Universidad de Valparaíso (CINV), fue escogida como representante de América Latina en la mesa directiva del WormBoard, una alianza global que agrupa a laboratorios de los cincos continentes.

Esta red de investigación convoca a científicos internacionales dedicados al estudio del C. Elegans, un tipo de gusano utilizado para la comprensión de diversos campos de la biología (entre ellos la biología del desarrollo y la genética), y que ha contribuido a la obtención de tres Premio Nobel en los últimos años.

Como líder de un laboratorio dedicado al estudio del sistema nervioso, en el Instituto Milenio CINV, la académica nacional trabaja en una línea de investigación relacionada con la herencia transgeneracional y la comunicación Inter-especies, y cuyos resultados han sido destacados internacionalmente por revistas especializadas.

Desafíos

Además de su potencial científico, Calixto señala que el modelo C. Elegans representa una oportunidad para desarrollar ciencia de vanguardia a un menor costo y en condiciones menos avanzadas de infraestructura. Por ello, su objetivo es promover su uso en laboratorios de naciones en desarrollo, entre ellas Chile.

“Tenemos un gran trabajo por delante en los países latinoamericanos y también en el continente africano”, señaló la académica de la Universidad de Valparaíso.

“Además de contribuir a los desafíos de la WormBoard, nuestras expectativas son seguir incentivando el uso del gusano como un modelo de investigación y fortaleciendo la red de colaboración que hemos formado en los últimos años desde el Centro de Neurociencia. Tenemos un montón de tareas por delante que nos motivan de sobremanera, y una de las más importantes tiene que ver con la educación de nuestros científicos jóvenes”.

Liderazgos femeninos en ciencia

Fundada en 2010, la WormBoard en C. Elegants es un consorcio internacional de biólogos e informáticos que proporciona a la comunidad de investigadores información precisa, actualizada y accesible sobre la genética, la genómica y la biología de C. elegans y nematodos (animales minutos en forma de gusano) relacionados.

Su misión no es solo fomentar el uso del modelo, sino propiciar instancias de cooperación a nivel global.

Para Juan Carlos García, director del Centro Interdisciplinario de Neurociencia, la designación de Calixto en el comité directivo de esta red internacional es una oportunidad para seguir fortaleciendo, desde Valparaíso, la investigación de frontera colaborativa en América Latina, en ámbitos como el entrenamiento de nuevos científicos y la cooperación para el uso compartido de recursos.

Y, al mismo, tiempo una “positiva señal para potenciar los liderazgos femeninos” en la ciencia chilena. Esto tras el también reciente nombramiento de Kathleen Whitlock, como la primera presidenta latinoamericana de la International Zebrafish Society (IZFS), institución responsable de formar y coordinar redes mundiales entre los diferentes grupos que se dedican a la investigación con este modelo de estudio.

“Se trata de un reconocimiento al trabajo que desde su laboratorio ha liderado la Dra. Andrea Calixto en los últimos años, no solo con hallazgos científicos de interés, sino también incentivando el acceso a estudios de fronteras para la comunidad de investigadores de la región. Y para nuestro centro, un enorme motivo de orgullo por la proyección internacional de los liderazgos femeninos en ciencia, con dos investigadores que ”.

Incentivará colaboración

Utilizando el modelo de estudio C- Elegans, el laboratorio de Calixto en el Centro de Neurociencia de Valparaíso ha tenido importantes hitos recientes en el campo de la herencia transgeneracional y la comunicación Inter-especies. Uno de ellos tiene que ver con la comprensión de los mecanismos a través de los cuales los gusanos se comunican con las bacterias de su intestino y generan cambios conductuales.

De acuerdo a la científica nacional, estos hallazgos explican solo parcialmente el motivo de su designación.

“Los miembros de la organización consideraron tanto el mérito científico como que los elegidos sean verdaderos representantes del campo. Y nosotros acá hemos organizado muchas instancias para apoyar a investigadores chilenos y latinoamericanos en general, tenemos redes para colaborar con reactivos para laboratorios con menos recursos y hemos entrenado a muchas personas. Es el trabajo que queremos seguir desarrollando”.

En este sentido, Calixto proyecta como uno de sus principales desafíos por los próximos cuatro años –período en que ejercerá como integrante de la mesa directiva de la WormBoard– continuar impulsando instancias de formación, cooperación y colaboración, no solo en América Latina, sino en otras zonas del mundo donde se requiere avanzar en investigaciones de frontera.

La investigadora remarca que la comunidad WormBoard tiene un importante trabajo que realizar en continentes como África y la región latinoamericana, donde operan laboratorios que tienen como base el modelo gusano en países como Chile, Argentina, Brasil, Uruguay y México. “Son dos regiones poco representadas en esta red. Para ello, vemos oportunidades

Qué proyecta esto

Con presencia de científicos de los cinco continentes, la WormBoard es una alianza global que se ocupa de articular los esfuerzos de cientos de investigadores en el planeta, incentivando la cooperación, la inclusión y la educación en distintas regiones, subraya la Dra. Calixto. “El rol de sus directores es promover y diseminar el uso del gusano en las investigaciones, comunicar posibilidades de entrenamiento y generar nuevas iniciativas”.

“El modelo C. Elegants es influyente en diversos campos de investigación, desde la biología del desarrollo a la genética, pasando por la biología conductual, la muerte celular, neurodegeneración, comunicación Inter-especies, reproducción… todo el mundo científico está representado. La mayoría de los laboratorios está en Estados Unidos, pero también en Europa, Australia, China, Corea, Japón”.

La académica del CINV será la representante latinoamericana por los próximos cuatro años tras ser votada en el reciente congreso mundial del organismo. Asegura que uno de sus objetivos es seguir propiciando el uso del modelo en las universidades y centros de investigación del país y la región, además de generar instancias de formación, programas de intercambio y formalización de convenios de cooperación.

“Me interesa el progreso de la ciencia en C. Elegans en nuestra región. Como muchos científicos chilenos, tuve la oportunidad de buscar un laboratorio en otra parte del mundo, pero una de las cosas que siempre me importó fue hacer un impacto en nuestro continente. Hemos hecho un gran esfuerzo para que eso se cumpla, porque como investigadores no solo podemos preocuparnos de responder las preguntas que uno quiere, sino también de enriquecer nuestro entorno”.

Cooperación para el desarrollo

El modelo C. Elegans ha contribuido a que grupos científicos sean reconocidos con varios Premios Nobel. Probablemente el más importante de ellos fue el descubrimiento de la proteína verde, que ha permitido avances generales en el campo de la biología y es considerada una de las principales herramientas de trabajo de la ciencia moderna.

Por ejemplo, el Nobel de Química 2008, entregado a Osamu Shimomura, del Laboratorio de Biología Marina (Massachusetts); Martin Chalfie, de la Universidad de Columbia (Nueva York); y Roger Tsien, de la Universidad de California (San Diego), llegó luego de que lograran colorear seis células, hasta ese momento transparentes, del ‘Caenorhabditis elegans’, uno de los gusanos más estudiados en los laboratorios científicos.

Este diminuto nematodo también ha tenido un rol clave en el campo de la genética reversa (o silenciamiento de genes en los estudios) y en la comprensión de la muerte celular en cáncer.

Organismo modelo

“Es un organismo modelo que fue creado para hacerse preguntas respecto a la conducta y cómo funciona el sistema nervioso. Pero ha sido tan exitoso para hacerse preguntas de todo tipo que su uso se ha multiplicado. Entre sus ventajas destaca que es menos costoso desde el punto de hotelería de los animales, es decir, no requiere de un bioterio o un incubador; no son patogénicos, comen bacterias y son de fácil mantención”, destacó.

A todo eso, subraya Calixto, se suma la buena organización de la comunidad global agrupada en WormBoard. Se trata de una alianza basada en la cooperación y la transparencia, con recursos abiertos a disposición de una red global de investigación. Una tradición que, a juicio de la nueva directora de esta alianza global, ha sido clave para su crecimiento en los últimos años y refleja el espíritu de la ciencia moderna.

“Es una comunidad que tiene la cooperación como su sello y esto le ha permitido congregar a una gran cantidad de científicos de todo el mundo, todos ellos muy comprometidos con esta forma de hacer ciencia. Todos los recursos que existen se publican y se hacen abiertos a la red. Son valores que ayudan que el modelo tenga éxito, y que provienen desde los creadores de la WormBoard, quienes además hicieron grandes descubrimientos para la ciencia”, concluye.

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